地学宇宙理科

「恒星 惑星 衛星」の違いは?科学館職員がわかりやすく解説

よぉ、桜木建二だ。宇宙には星の数ほど天体がある。輝く太陽、神秘的に輝く月。そして生命が確認される唯一の星地球も天体だ。これらの天体は恒星だったり惑星だったり衛星だったりと種類は様々である。

ところで恒星、惑星、衛星の違いをきちんとできているか?太陽が恒星で地球が惑星、そして月が衛星なのはそれぞれある条件を満たしているからだ。太陽系には条件を満たせず、惑星から外れてしまった星もある。

今回は恒星、惑星、衛星の違いをプラネタリウムが人気の科学館で働くたかはしふみかが解説していくぞ。

解説/桜木建二

「ドラゴン桜」主人公の桜木建二。物語内では落ちこぼれ高校・龍山高校を進学校に立て直した手腕を持つ。学生から社会人まで幅広く、学びのナビゲート役を務める。

ライター/たかはし ふみか

不思議な現象が好きで化学の虜となったリケジョ。高校は化学部、大学は工学部化学系の学科で化学漬けの日々を送る。

宇宙にはどんな星があるの?天体の種類

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空を見上げれば燦々と輝く太陽、日によって形が変化する、夜明けや宵の口にのみ見ることのできる金星、夜空に輝く宝石のような土星など様々な天体(宇宙空間に存在する岩石やガス、塵が凝縮された状態のもの)を見ることができます。

天体には

恒星

惑星

準惑星

小惑星

衛星

彗星

などの種類があります。

今回は恒星、惑星、衛星に絞って解説していきますね。

自ら輝く恒星

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恒星とは自ら光を放つ、水素やヘリウムなどのガスでできた天体のことです。太陽以外の恒星は星座に属しています。例えば冬の大三角をつくる3つの恒星はそれぞれおおいぬ座α星のシリウス、こいぬ座のα星プロキオン、そしてオリオン座のα星ベテルギウスです。

恒星の中心部では原子核融合が行われています。核融合とは「軽い原子同士が衝突し重たい原子になること」です。この時に大きなエネルギーが生み出されます。太陽では4つの水素原子が核融合し1個のヘリウムを生み出しているのです。この核融合によって恒星は燃え、輝いています。そして中心部を離れるにつれて密度が小さく温度が下がっていくようになっているのです。

太陽の特徴

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地球から最も近い恒星、太陽。その大きさは地球の約110倍の半径で重さは何と33万倍もあります。ちなみに太陽系で最も大きい惑星である木星と比べても半径は10倍、重さは1000倍もあるのです。地球から月と太陽は同じくらいの大きさに見えますが、それは太陽の方がずっと遠くにあるだけで全然大きさは違うのですね。

太陽の表面の温度は約6000℃、そして内部の温度はなんと1500万℃以上になっているといわれています。直接見るのは危険な太陽ですが、皆既日食の時や特別な眼鏡を使えば太陽を安全に観察することができるのです。な太陽を観察するとプロミネンス(紅色の炎)、コロナ(100万℃以上の高温のプラズマでできた層)、そして黒点(貸与の表面で黒く斑点のように見える部分)を観察することができます。温度が低く黒く見える黒点ですが、それでも4000℃以上あるのです。

\次のページで「個性的な星々、惑星」を解説!/

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